Journey to the 30th // Aventure vers le 30e


Photo credit: Danielle Sylvain

Discovering Taiko

Seeing Arashi Daiko in concert for the first time is an experience that would be difficult to forget. We both came from different backgrounds and discovered taiko through different circumstances, and that in itself is one of the beauties of this art form. Taiko is a great magnetic force for people of all ages, backgrounds, and walks of life, reunited by a shared passion: a love of taiko. We have met so many incredible souls through taiko, friendships that might never have been created had it not been for these drums.

One beginning

I can still remember the very first time I saw Arashi Daiko on stage. I must have been in my early teens. It was a very different taste of Japanese culture than what I had been exposed to thus far. I remember feeling mesmerized by the choreographies and the sound of the drums and surprised by the sheer physicality of the performance.  Many years went by before I would encounter taiko and Arashi Daiko again, this time in the Old Port of Montreal. Despite the large crowd and many eye catching distractions, I was immediately drawn in by the sound of the drums. Taiko is loud, it demands your attention, but the energy of Arashi’s members keeps you fixated and despite all the wonderful aromas of festival foods wafting around you, you don’t want to turn away, lest you miss a single moment of the captivating performance that is taking place on the stage. I was intrigued to learn that Arashi gave workshops and thrilled to get a chance to become a student. I still remember coming home after that first workshop, unable to lift even a glass of water to my lips (okay, maybe it was a pint of beer) without the use of both hands. Talk about muscles you didn’t even know you had!

Another beginning

My taiko journey began 4 years ago. My palms were sweaty and my heart was racing – signs of nervousness when outside my comfort zone. I was overweight and out of shape. I thought that taiko might help improve my lifestyle and help shed a few pounds. I was far from imagining that it would bring me so much more than I ever expected, as it does to this day: the nourishment my body and mind crave to live a healthy life. What brought me to finally try the drumming workshops was the impression Arashi Daiko left upon me. Like many other people who enjoy their shows, I was profoundly moved by their energy and wanted to know more about it. I had seen them years before, but was glad I had waited to take this step. I don’t remember much from the first workshop, except that I was soaked, exhausted, weak… and smiling! I also remember feeling really shy, and self-conscious, but trying my best to learn, and enjoy the experience.  It had been the toughest thing I had ever done in my life, but I was glad to have done it. I was unsure whether or not I would eventually succeed, but something had already changed in me. While watching the leaves dance in the breeze, I had discovered the pure bliss that rewards intense effort. Needless to say, I was overjoyed to learn a few weeks later that I was accepted into the weekly classes. It was scary, it was hard. I had come further than I ever dreamed of going… and giving up had always been one of my “fortes”…I accepted the challenge and witnessed many more profound changes soon after.

On the path

Practicing every Sunday offered its share of challenges but quickly became the highlight of our weeks. One challenge was learning to kiai. Kiai come from the heart and soul deep within. They are a confirmation of presence, calls of acknowledgement and encouragement to put everything out in a conjoint effort with others. But when amongst a group of people you barely know, it is sometimes difficult to share your true voice. “What if I sound strange? Will I be ridiculed?” Releasing that first kiai feels awkward at first, but once you decide to be yourself in front of all, that is the moment when taiko becomes real.

What we thought were taiko lessons only, we soon realized were also lessons that apply to life in general. Giving your maximum in what you are doing, challenging yourself to overcome your self-perceived limitations, showing your guts and your spirit in what you are doing. You learn too that there is a difference between reading about values such as respect, consideration and appreciation, knowing what they should be, and living them very explicitly within a tight-knit community. There are also many subtle differences in interpretation of these terms between Quebecers and Japanese. Perhaps a topic for another article, but for now, suffice it to say that once you begin to feel like you are starting to understand these terms a little better than when you first encountered the group, you realize too that you cannot imagine living your life any other way.

The steep incline

Fast forward many months to the new challenge of trying to follow in the steps of the many incredibly talented and beautiful souls current and past that have helped shape Arashi Daiko. I think as taiko students, we all dream of a chance to share a stage with the members of Arashi Daiko and try in our own way to recreate some of that magic that drew us to taiko in the first place. Arashi is an incredibly generous and giving group of members that pour their love for their art into every performance and share this passion and energy with the audience and their students. Each and every member brings their very own essence, knowledge and experiences into their playing and their teachings which together as a whole creates the richness that is Arashi Daiko. Being invited to become an apprentice is an overwhelming mixture of emotions that is difficult to capture into words.  Blood, sweat and tears, literally. And you quickly learn that you can only develop at your own pace. Who knew the most challenging part would be just learning to breathe; breathing together with everyone, remembering to breathe, period.

The last 11 months have been a whirlwind of strength and stamina training through taiko and a rush to get up to speed on Arashi’s existing repertoire as well as learn new pieces as they are being composed. It would be difficult to say exactly how many times we have played certain pieces, but just as an estimate: if there are 4 weeks in a month, and we practice a piece called Yatai Bayashi at least 5-10 times every Friday, over 11 months that is roughly 220-440 times that we have played that one piece, not counting all the extra rehearsals for concert preparation or individual practice time… multiply this by the number of years some members have been playing taiko…. and yet there are still things to work on. It is very humbling.

But stepping on that stage for the first time when the butterflies in your stomach are at their most active, and you are so nervous you can barely remember your name, you are most grateful for those many hours of practice in the heat and humidity because despite the nerves, the body remembers, the training takes over and you play that piece for the 500th+ time, but this time, someone is on the other end to receive your smile and the magic you are trying to share.

We are deeply honored to have the opportunity to perform on stage with the members of Arashi Daiko, individuals that we admire greatly and have taught us so much. We hope to be able to inspire many of you with the sound of our drums during Arashi Daiko’s upcoming 30th anniversary concert titled “WA” which is a Japanese expression that embodies teamwork and shared spirit, positive thinking, working toward a common goal in peace and harmony – October 19th and 20th.

Tickets for “WA”, are now on sale at Salle Pierre-Mercure’s ticket and through the Admission Network (online or by phone: 1-855-790-1245.

Valerie and Johanna became apprentices with Arashi Daiko in October 2012 and have been playing taiko for about three years each. They share their discovery of taiko and the journey and excitement on preparing for Arashi Daiko’s 30th anniversary concert.

This piece was originally written for the September 2013 edition of the Montreal Bulletin and we kindly thank them for permission to reproduce it here and share it with you on our website.


Photo credit: Diane Ng


Voir Arashi Daiko en concert pour la première fois est une expérience difficile à oublier. Nous sommes issues d’horizons différents et avons découvert le taiko dans des circonstances différentes, ce qui en soi est une des beautés de cette forme d’art. Le taiko est une grande force magnétique pour les personnes de tous âges, de toutes origines et de tous horizons, réunies par une passion commune : l’amour du taiko. Nous avons connu tant d’âmes incroyables grâce au taiko, des amitiés qui n’auraient jamais vu le jour sans ces tambours.

Un commencement

Je me souviens encore de la première fois que j’ai vu Arashi Daiko sur scène. J’étais probablement jeune adolescente. C’était une saveur très différente de la culture japonaise que ce que j’avais pu expérimenter à ce jour. Je me souviens avoir été transportée par les chorégraphies et le son des tambours et surprise par l’exigence physique de cette performance. De nombreuses années se sont écoulées avant que je rencontre le taiko et Arashi Daiko de nouveau, cette fois-ci dans le Vieux-Port de Montréal. Malgré la foule et les mille et une attractions, j’ai été immédiatement attirée par le son des tambours. Le taiko résonne fortement, il exige votre attention, mais l’énergie des membres d’Arashi vous garde attentif malgré les merveilleux arômes des aliments du festival qui flottent autour de vous ; et vous ne pouvez pas détourner les yeux de peur de manquer un seul instant de la performance captivante qui se déroule sur scène. J’ai été intriguée d’apprendre qu’Arashi donnait des ateliers et très heureuse d’avoir une chance de devenir étudiante. Je me souviens encore, en rentrant à la maison après ce premier atelier, avoir été  quasi incapable de soulever même un verre d’eau à mes lèvres (d’accord, c’était peut-être une pinte de bière) sans utiliser mes deux mains. J’ai découvert des muscles dont j’ignorais l’existence!

Un autre commencement

Mon aventure avec le taiko a commencé il y a environ 4 ans. Mes mains étaient moites et mon cœur battait la chamade – des signes de nervosité quand je suis hors de ma zone de confort. J’avais un surpoids et j’étais en mauvaise forme. Je pensais que le taiko pourrait  m’aider à améliorer mon style de vie et à perdre quelques kilos. J’étais loin d’imaginer que j’y trouverais encore bien plus que je pensais, comme c’est toujours le cas aujourd’hui : de quoi alimenter mon corps et mon esprit pour vivre une vie saine. Ce qui m’a amenée à essayer les ateliers de percussions, c’est l’impression que m’a laissée le groupe Arashi Daiko. Comme beaucoup d’autres personnes qui adorent leurs spectacles, j’ai été profondément émue par leur énergie et j’ai eu envie d’en savoir davantage. Je les avais déjà vus des  années auparavant, mais j’étais heureuse d’avoir attendu aussi longtemps pour franchir cette étape. Je ne me souviens pas beaucoup du premier atelier, sauf que j’étais trempée, épuisée, affaiblie… et souriante! Je me souviens aussi de m’être sentie très timide et gênée, mais j’ai fait de mon mieux pour apprendre et profiter de l’expérience. Cet atelier avait été la chose la plus difficile de ma vie, mais j’étais heureuse de l’avoir fait. Je ne savais pas si je réussirais ou pas, mais quelque chose avait déjà changé en moi. En regardant danser les feuilles dans la brise, j’avais découvert le pur bonheur qui récompense les efforts intenses. Inutile de dire que j’ai été ravie d’apprendre quelques semaines plus tard que j’avais été acceptée dans le cours hebdomadaire. C’était angoissant, c’était difficile. Je m’étais rendue plus loin que jamais auparavant… et abandonner en chemin avait toujours été une de mes « forces » … Cette fois-ci, j’ai accepté le défi et j’ai été témoin de nombreux changements encore plus profonds peu de temps après.

Sur la route

L’entrainement hebdomadaire du dimanche offrait son lot de défis, mais est rapidement devenu le point culminant de notre semaine. Un des premiers grands défis a été d’apprendre à faire des kiai. Les kiai viennent du plus profond du cœur et de l’âme. Ils sont une confirmation de présence, un appel de reconnaissance et d’encouragement pour tout donner dans un effort commun. Mais, au sein d’un  groupe de personnes qu’on connait à peine, il est parfois difficile de partager sa vraie voix. «Ma voix est-elle étrange? Vais-je être ridiculisée? » Lancer ses premiers kiai est intimidant au début, mais c’est lorsque vous décidez d’être vous-même  devant les autres que le taikodevient réel.

Nous avons vite réalisé que ce que nous pensions être de simples leçons de taiko,  s’appliquait en fait à la vie en général. Donner le maximum dans tout ce que vous faites, vous mettre au défi poursurmonter vos limites personnelles, montrer que vous avez des tripes  et de la détermination dans ce que vous faites. On apprend aussi qu’il ya une différence entre lire au sujet des valeurs telles que le respect, la considération et l’appréciation, savoir ce qu’ils devraient être et les vivre de façon très explicite dans une communauté soudée. Il y a aussi des différences subtiles d’interprétation de ces termes entre les Québécois et les Japonais. C’est peut-être un sujet pour un autre article, mais pour l’instant, il suffit de dire qu’une fois que vous commencez à sentir que vous avez une meilleure idée  de ce que signifient ces termes qu’au moment où vous avez rencontré le groupe, vous vous rendez compte aussi que vous ne pouvez plus imaginer votre vie autrement.

La pente raide

Plusieurs mois plus tard, nous voici  face à un nouveau défi, celui d’essayer de suivre les traces des nombreuses âmes, actuelles et passées, incroyablement talentueuses et belles, qui ont contribué à façonner Arashi Daiko. Je pense qu’en tant qu’étudiants du taiko, nous rêvons tous d’avoir la chance de partager la scène avec eux et d’essayer à notre propre manière de recréer une partie de cette magie qui nous a attirés au taiko en premier lieu. Arashi est un groupe incroyablement généreux et ses membres déversent leur amour pour leur art dans chaque représentation et partagent cette passion et cette énergie avec le public et avec leurs élèves. Chaque membre apporte sa propre essence, des connaissances et des expériences dans sa façon de jouer et ses enseignements, et c’est ce qui crée la richesse d’Arashi Daiko. Être invité à devenir un apprenti provoque un mélange complexe d’émotions difficiles à énoncer. Sang, sueur et larmes, littéralement. Et vous apprenez très rapidement que vous ne pouvez pas vous développer plus vite qu’à votre propre rythme. Qui aurait cru que la partie la plus difficile saurait d’apprendre à respirer ; respirer avec tout le monde, et surtout, ne pas oublier de respirer, tout simplement.

Les 11 derniers mois ont été un tourbillon d’entraînement en force et en endurance au taiko et une course pour se mettre en mémoire le répertoire existant d’Arashi et apprendre les nouvelles pièces en cours de création. Il serait difficile de dire exactement combien de fois nous avons joué certaines pièces, mais voici une estimation : comptons 4 semaines dans un mois; nous pratiquons une pièce intitulée Yatai Bayashi au moins 5 à 10 fois chaque vendredi, pendant 11 mois ; donc, nous avons joué cette seule pièce environ 220 à 440 fois, sans compter toutes les répétitions supplémentaires pour la préparation du concert ou le temps consacré à la pratique individuelle… multipliez ce chiffre par le nombre d’années depuis lesquelles certains membres jouent du taiko…. et pourtant, il y a encore des choses à travailler. Cela nous rend très humbles.

Mais lorsque vous mettez les pieds sur la scène pour la première fois, avec les papillons dans votre estomac à leur maximum d’activité, et que vous êtes tellement nerveuse que vous en oubliez presque votre nom, vous êtes alors très reconnaissante de ces nombreuses heures de pratique faites dans la chaleur et l’humidité, car, malgré les nerfs, le corps, lui, se souvient ; la formation prend le dessus et vous jouez ce morceau pour la  500e fois ; mais, cette fois-ci, quelqu’un est là pour recevoir votre sourire et la magie que vous essayez de partager.

Nous sommes profondément honorées d’avoir l’occasion de nous produire sur scène avec les membres d’Arashi Daiko, des personnes que nous admirons énormément et de qui nous avons beaucoup appris. Nous espérons être en mesure d’inspirer beaucoup d’entre vous avec le son de nos tambours lors du prochain concert du 30e anniversaire d’Arashi Daiko intitulé «WA», qui est une expression japonaise incarnant le travail d’équipe et le partage d’esprit, la pensée positive et le travail vers un but commun dans la paix et l’harmonie. C’est un rendez-vous les 19 et 20 octobre !

Les billets sont maintenant en vente à la billetterie de la Salle Pierre -Mercure ( et sur le réseau Admission ( ou par téléphone : 1-855-790-1245).


Valérie et Johanna sont tous les deux apprentis avec Arashi Daiko depuis octobre 2012 et jouent le taiko depuis environ trois ans chacun. Ils partagent leur découverte du taiko, leur voyage et l’excitation sur la préparation de concert du 30e anniversaire d’Arashi Daiko.

Merci à Audrey Bergeron-Morin pour son aide avec la traduction du texte français.